Los Científicos Creen Que Los Cúmulos Globulares Podrían Nutrir Las Civilizaciones Interestelares

Los astrónomos creen que los cúmulos globulares como 47 Tucanae podrían nutrir civilizaciones interestelares

47 Tucanae

Los astrónomos creen que los cúmulos de estrellas globulares podrían ser lugares excelentes para buscar civilizaciones interestelares. Su naturaleza abarrotada significa que la vida inteligente en nuestra etapa de avance tecnológico podría enviar sondas a las estrellas más cercanas.

Los cúmulos de estrellas globulares son extraordinarios en casi todos los sentidos. Están densamente empaquetados, sosteniendo un millón de estrellas en una bola de solo unos 100 años luz de diámetro en promedio. Son viejos, se remontan casi al nacimiento de la Vía láctea . Y según una nueva investigación, también podrían ser lugares extraordinariamente buenos para buscar civilizaciones espaciales.

“Un cúmulo globular podría ser el primer lugar en el que se identifica la vida inteligente en nuestra galaxia”, dice la autora principal Rosanne DiStefano del Centro Harvard-Smithsonian de Astrofísica ( CfA ).

DiStefano presentó esta investigación hoy en una conferencia de prensa en una reunión de la American Astronomical Society.

Nuestra galaxia, la Vía Láctea, alberga unos 150 cúmulos globulares, la mayoría de ellos orbitando en las afueras galácticas. Se formaron hace unos 10 mil millones de años en promedio. Como resultado, sus estrellas contienen menos elementos pesados ​​necesarios para construir planetas, ya que esos elementos (como el hierro y el silicio) deben crearse en generaciones anteriores de estrellas. Algunos científicos han argumentado que esto hace que las estrellas de los cúmulos globulares sean menos propensas a albergar planetas. De hecho, hasta la fecha solo se ha encontrado un planeta en un cúmulo globular.

Sin embargo, DiStefano y su colega Alak Ray (Instituto Tata de Investigación Fundamental, Mumbai) argumentan que esta opinión es demasiado pesimista. Se han encontrado exoplanetas alrededor de estrellas con solo una décima parte de los ricos en metales que nuestro Sol. Y mientras Júpiter Los planetas del tamaño de la Tierra se encuentran preferentemente alrededor de estrellas que contienen niveles más altos de elementos pesados, la investigación encuentra que los planetas más pequeños del tamaño de la Tierra no muestran tal preferencia.

“Es prematuro decir que no hay planetas en cúmulos globulares”, afirma Ray.

Otra preocupación es que el entorno abarrotado de un cúmulo globular amenazaría a los planetas que se forman. Una estrella vecina podría acercarse demasiado e interrumpir gravitacionalmente un sistema planetario, arrojando mundos al espacio interestelar helado.

Sin embargo, la zona habitable de una estrella, la distancia a la que un planeta estaría lo suficientemente caliente para el agua líquida, varía según la estrella. Si bien las estrellas más brillantes tienen zonas habitables más distantes, los planetas que orbitan alrededor de estrellas más tenues tendrían que agruparse mucho más cerca. Las estrellas más brillantes también viven vidas más cortas y, dado que los cúmulos globulares son viejos, esas estrellas se han extinguido. Las estrellas predominantes en los cúmulos globulares son enanas rojas débiles y longevas. Cualquier planeta potencialmente habitable que alberguen orbitaría cerca y estaría relativamente a salvo de las interacciones estelares.

“Una vez que se forman los planetas, pueden sobrevivir durante largos períodos de tiempo, incluso más que la edad actual del universo”, explica DiStefano.

Entonces, si los planetas habitables pueden formarse en cúmulos globulares y sobrevivir durante miles de millones de años, ¿cuáles son las consecuencias para la vida en caso de que evolucionen? La vida tendría tiempo suficiente para volverse cada vez más compleja e incluso potencialmente desarrollar inteligencia.

Una civilización así disfrutaría de un entorno muy diferente al nuestro. La estrella más cercana a nuestro sistema solar está a cuatro años luz, o 24 billones de millas, de distancia. En contraste, la estrella más cercana dentro de un cúmulo globular podría estar unas 20 veces más cerca, a solo un billón de millas de distancia. Esto facilitaría significativamente la comunicación y exploración interestelar.

“Lo llamamos la ‘oportunidad del cúmulo globular’”, dice DiStefano. “Enviar una transmisión entre las estrellas no llevaría más tiempo que una carta de Estados Unidos a Europa en el siglo XVIII”.

“El viaje interestelar también tomaría menos tiempo. Las sondas Voyager están a 100 mil millones de millas de la Tierra, o una décima parte de lo que se necesitaría para alcanzar la estrella más cercana si viviéramos en un cúmulo globular. Eso significa que enviar una sonda interestelar es algo que una civilización de nuestro nivel tecnológico podría hacer en un cúmulo globular ”, agrega.

El cúmulo globular más cercano a la Tierra está todavía a varios miles de años luz de distancia, lo que dificulta encontrar planetas, particularmente en el núcleo abarrotado de un cúmulo. Pero podría ser posible detectar planetas en tránsito en las afueras de cúmulos globulares. Los astrónomos podrían incluso detectar planetas que flotan libremente a través de lentes gravitacionales, en los que la gravedad del planeta magnifica la luz de una estrella de fondo.

Una idea más intrigante podría ser apuntar a cúmulos globulares con métodos de búsqueda SETI, buscando transmisiones de radio o láser. El concepto tiene una larga historia: en 1974, el astrónomo Frank Drake usó el radiotelescopio de Arecibo para transmitir el primer mensaje deliberado desde la Tierra al espacio exterior. Se dirigió al cúmulo globular Messier 13 (M13).

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