Los Caballos Pueden Salvar El Permafrost: Así Es Como

Caballos en el Parque Pleistoceno

Las manadas de herbívoros, como los caballos, preservan el permafrost, incluso bajo un fuerte calentamiento global. Crédito: Parque Pleistoceno

La nueva estrategia de mitigación tiene un gran potencial

Los suelos del permafrost en el Ártico se están derritiendo. Al hacerlo, podrían liberarse grandes cantidades adicionales de gases de efecto invernadero, acelerando el cambio climático. En Rusia, se están llevando a cabo experimentos en los que se utilizan manadas de caballos, bisontes y renos para combatir este efecto. Un estudio de la Universität Hamburg, recién publicado en la revista Nature Scientific Reports , ahora muestra por primera vez que este método podría, de hecho, frenar significativamente la pérdida de suelos de permafrost.

Teóricamente hablando, el 80 por ciento de todos los suelos de permafrost en todo el mundo podrían preservarse hasta el año 2100, como lo ha demostrado ahora el profesor Christian Beer del Centro de Investigación y Sostenibilidad del Sistema Terrestre (CEN) de la Universität Hamburg, un experto en la congelación permanente suelos que se encuentran en todo el hemisferio norte. Si no se toman medidas para prevenirlo, la mitad del permafrost del mundo se descongelará para el 2100. El nuevo estudio explora una contramedida poco convencional: reasentar manadas masivas de grandes herbívoros.

Bisontes y bueyes almizcleros

Las manadas de herbívoros, como los bisontes y los bueyes almizcleros, preservan el permafrost, incluso bajo un fuerte calentamiento global. Crédito: Parque Pleistoceno

La inspiración vino del Parque Pleistoceno en Chersky, una ciudad en el noreste de Rusia. Los científicos rusos Sergey y Nikita Zimov reubicaron manadas de bisontes, sabios, renos y caballos allí hace más de 20 años, y han estado observando los efectos en el suelo desde entonces. En invierno, el permafrost en Chersky es ca. menos 10 grados Celsius ; a temperaturas de menos 40 grados Celsius, el aire es mucho más frío. Gracias a las abundantes nevadas, hay una gruesa capa de nieve que aísla el suelo del aire helado, manteniéndolo “caliente”. Cuando la capa de nieve se dispersa y comprime gracias a los cascos de los animales que pastan, su efecto aislante se reduce drásticamente, intensificando la congelación del permafrost. “Este tipo de manipulación natural en ecosistemas que son especialmente relevantes para el sistema climático apenas se ha investigado hasta la fecha, pero tiene un enorme potencial”, dice Beer.

Los experimentos a largo plazo realizados en Rusia muestran que, cuando se reubican 100 animales en un área de 1 km2, se reduce a la mitad la altura media de la capa de nieve. Christian Beer y sus colegas querían determinar qué efecto podría producir esto cuando se aplicara a todos los suelos de permafrost del Ártico en su conjunto. ¿Podría la influencia de los animales, al menos en teoría, ser suficiente para mitigar el calentamiento intensivo de la atmósfera y detener el deshielo del permafrost?

Caballos comprimiendo la nieve

Cuando la capa de nieve se dispersa y se comprime gracias a los cascos de los animales que pastan, su efecto aislante se reduce drásticamente. Crédito: Parque Pleistoceno

Para los propósitos de su estudio, Beer utilizó un modelo climático especial que puede simular tales procesos de temperatura en la superficie terrestre durante el transcurso de un año entero. Los resultados muestran: si las emisiones continúan aumentando sin control (escenario RCP 8.5 en el último Informe de Evaluación del IPCC), podemos esperar ver un aumento de 3.8 grados Celsius en las temperaturas del permafrost, lo que haría que la mitad de todo el permafrost se descongele. Por el contrario, con los rebaños de animales, el suelo solo se calentaría aprox. 2,1 grados – 44 por ciento menos, lo que sería suficiente para preservar el 80 por ciento de los suelos actuales, como muestra el modelo.

“Puede ser utópico imaginarse el reasentamiento de manadas de animales salvajes en todas las regiones de permafrost del hemisferio norte”, admite el experto en sistemas terrestres. “Pero los resultados indican que el uso de menos animales aún produciría un efecto refrescante. Lo que hemos mostrado aquí es un método prometedor para frenar la pérdida de nuestros suelos permanentemente congelados y, con ello, la descomposición y liberación de las enormes reservas de carbono que contienen ”.

Beer y su equipo también consideraron los posibles efectos secundarios del enfoque. Por ejemplo, en verano los animales destruyen la capa de musgo que se enfría en el suelo, que además lo calienta. Este aspecto también se tuvo en cuenta en las simulaciones, pero el impacto positivo del efecto nieve en invierno es varias veces mayor. Como siguiente paso, Beer planea colaborar con biólogos para investigar cómo los animales se esparcirían realmente por el paisaje.

Referencia: “Protección de los suelos de permafrost contra la descongelación mediante el aumento de la densidad de herbívoros” por Christian Beer, Nikita Zimov, Johan Olofsson, Philipp Porada y Sergey Zimov, 17 de marzo de 2020, Scientific Reports .
DOI: 10.1038 / s41598-020-60938-y

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