La Nave Espacial Dawn De La NASA Celebra 10 Años En El Espacio

La nave espacial Dawn celebra 10 años en el espacio

Dawn se lanzó hace 10 años el 27 de septiembre de 2007. Créditos: NASA / Sandra Joseph y Rafael Hernandez

Hace diez años, NASA La nave espacial Dawn zarpó hacia los dos cuerpos más masivos del cinturón de asteroides entre Marte y Júpiter : asteroide gigante Vesta y planeta enano Ceres. La misión fue diseñada para brindar nuevos conocimientos sobre estos mundos pequeños pero intrincados, que contienen pistas sobre la formación de planetas en nuestro sistema solar.

“Nuestra nave espacial interplanetaria ha superado todas las expectativas en la última década, brindando información asombrosa sobre estos dos cuerpos fascinantes”, dijo Chris Russell, investigador principal de la misión Dawn, con sede en la Universidad de California en Los Ángeles.

Desde su lanzamiento el 27 de septiembre de 2007, Dawn ha logrado numerosas hazañas técnicas y científicas mientras viaja 4 mil millones de millas (6 mil millones de kilómetros). Es la única nave espacial en orbitar dos objetivos extraterrestres del sistema solar. También es la única nave espacial en orbitar un planeta enano, un hito que logró cuando entró en órbita alrededor de Ceres el 6 de marzo de 2015. El sistema de propulsión de iones de la nave espacial permitió a Dawn estudiar cada uno de estos mundos desde una variedad de puntos estratégicos y altitudes. creando un impresionante álbum de recortes de 88.000 fotos. Además, el conjunto de instrumentos de Dawn le permitió tomar una variedad de otras medidas de Vesta y Ceres, revelando las composiciones contrastantes y las estructuras internas de estos dos cuerpos.

Lo más destacado de Vesta

Los científicos aprendieron mucho sobre las características geológicas y la composición de Vesta durante los 14 meses de exploración de Dawn allí. Un descubrimiento notable fue que Rheasilvia, una cuenca gigante en el hemisferio sur de Vesta, era incluso más profunda y amplia de lo que esperaban los científicos basándose en observaciones telescópicas desde la Tierra. Se extiende por más de 310 millas (500 kilómetros) y atraviesa unas 12 millas (19 kilómetros) en Vesta. El centro del cráter también alberga una montaña que duplica la altura del monte. Everest: la característica más alta vista en las 1.298 órbitas de Dawn de Vesta.

Vista de la nave espacial Dawn de la NASA del asteroide gigante Vesta

El golpe masivo en Vesta que excavó este cráter ocurrió hace aproximadamente mil millones de años y provocó que enormes cantidades de material llovieran sobre la superficie. El resultado neto es que la superficie del hemisferio sur de Vesta es más joven que el hemisferio norte, que conserva un considerable historial de cráteres. El impacto de Rheasilvia también creó docenas de gargantas que rodean el ecuador de Vesta. Los cañones allí, algunos de los cuales se formaron a partir de un impacto anterior, miden hasta 290 millas (465 kilómetros) de longitud.

Asteroide gigante Vesta

Esta imagen del atlas del asteroide gigante Vesta se creó a partir de imágenes tomadas mientras la nave espacial Dawn de la NASA volaba alrededor del protoplaneta. El conjunto de mapas se creó a partir de mosaicos de 10,000 imágenes del instrumento de cámara de encuadre de Dawn, tomadas a una altitud baja de aproximadamente 130 millas (210 kilómetros). Créditos: NASA / JPL-Caltech / UCLA / MPS / DLR / IDA

Asteroide Vesta

Esta imagen de la misión Dawn de la NASA muestra enormes surcos en Vesta que fueron el resultado de grandes impactos. La imagen fue renderizada a partir de un mosaico global de Vesta procesado a partir de miles de imágenes individuales obtenidas por la cámara de encuadre entre enero y abril de 2012. Créditos: NASA / JPL-Caltech / UCLA / MPS / DLR / IDA

Lo más destacado de Ceres

Una de las mayores revelaciones de Dawn en Ceres es el material extremadamente brillante y salado en el cráter Occator que reluce en medio de un área oscura. Lo que parecía ser una sola mancha blanca a la distancia resultó ser un puñado de muchas áreas brillantes llamadas fáculas. El área central brillante, Cerealia Facula, tiene una cúpula en su centro con fracturas radiales a través de ella que aparece rojiza en las imágenes en color mejoradas. Este “punto brillante” sugiere que Ceres era geológicamente activa en un pasado muy reciente, cuando el agua salada subió a la superficie y depositó sales. Justo al este están las Vinalia Faculae, una constelación de puntos menos brillantes distribuidos a lo largo de fracturas que también intrigan a los científicos. Ceres alberga más de 300 pequeñas áreas brillantes, y se cree que algunas albergan hielo en las latitudes del norte.

Otra gran sorpresa en Ceres fue Ahuna Mons, que los científicos creen que se formó como un criovolcán, un volcán que hizo erupción con agua salada en el pasado. Esta “montaña solitaria”, de 3 millas (5 kilómetros) de altura en su lado más empinado, no se parece a nada en Ceres y sigue siendo un tema de investigación próspero. Aunque tanto Ahuna Mons como Occator parecen inactivos, sugieren que el agua líquida fluyó una vez debajo de la superficie de Ceres, y que incluso puede estar allí hoy, si está enriquecida con sales que reducirían su punto de congelación.

Imagen en falso color de Ceres

Esta imagen de Ceres en falso color resalta las diferencias en los materiales de la superficie. La diversidad de colores del material dentro del cráter Occator (centro) y su eyección revela la elaborada composición de la corteza de Ceres. Créditos: NASA / JPL-Caltech / UCLA / MPS / DLR / IDA

Cráter Occator

Esta proyección ortográfica, centrada en el cráter Occator, muestra a Ceres como la ve la nave espacial Dawn de la NASA desde su órbita cartográfica de baja altitud. Está disponible una versión de alta resolución. Créditos: NASA / JPL-Caltech / UCLA / MPS / DLR / IDA

Ahuna Mons

La montaña solitaria de Ceres, Ahuna Mons, se ve en esta vista en perspectiva simulada. La elevación se ha exagerado por un factor de dos. La vista se realizó utilizando imágenes en color mejoradas de la nave espacial Dawn de la NASA. Créditos: NASA / JPL-Caltech / UCLA / MPS / DLR / IDA

La ciencia del amanecer continúa

“El equipo científico todavía está explorando activamente los tesoros de datos que Dawn ha entregado hasta ahora, comparando estos dos fósiles del sistema solar temprano”, dijo Carol Raymond, investigadora principal adjunta de Dawn, con base en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA, Pasadena, California.

Desde marzo de 2015, Dawn ha orbitado Ceres 1.595 veces. Se mantiene saludable, actualmente en una órbita elíptica de 30 días recolectando datos sobre rayos cósmicos en las cercanías de Ceres.

“Esta sigue siendo una misión para todos los que anhelan nuevos conocimientos, todos los que sienten curiosidad por el cosmos y todos los que están entusiasmados con aventuras audaces hacia lo desconocido”, dijo Marc Rayman, director de misión e ingeniero jefe, con sede en JPL .

Para obtener más información sobre la misión Dawn, visite: https://dawn.jpl.nasa.gov

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