El Programa Digital En Teléfonos Móviles Controla La Tuberculosis

Doctor teléfono celular

Un programa interactivo que utiliza teléfonos móviles ayuda a más pacientes a concluir el tratamiento con éxito.

Para los pacientes con tuberculosis, cumplir con un tratamiento completo puede resultar abrumador y difícil. Pero un nuevo experimento realizado por MIT investigadores de Kenia, en colaboración con la empresa de salud digital Keheala, muestran que un programa digital utilizado en teléfonos móviles ayuda a los pacientes a finalizar con éxito sus tratamientos.

El programa creó una comunicación interactiva entre pacientes y proveedores, en lugar de, digamos, recordatorios unidireccionales sobre la medicación, y también utilizó conocimientos de las ciencias del comportamiento para ayudar a motivar a los pacientes a continuar con sus regímenes de recuperación.

Después de la intervención experimental, solo el 4 por ciento de los pacientes con tuberculosis tuvieron resultados de tratamiento sin éxito. En comparación, el 13 por ciento de los pacientes en un grupo de control, que no usaron la plataforma, no terminaron su tratamiento.

“Los pacientes que apoyamos con nuestra plataforma móvil tenían dos tercios menos de probabilidades de no completar el tratamiento”, dice Erez Yoeli, científico investigador de la MIT Sloan School of Management y coautor de un artículo recientemente publicado que describe los resultados del experimento. 

El documento, “Autoverificación móvil y apoyo para el tratamiento exitoso de la tuberculosis”, aparece hoy en el New England Journal of Medicine .

Los coautores son Yoeli; David Rand, profesor asociado de la MIT Sloan School of Management; Jon Rathauser, director ejecutivo de Keheala, una empresa de atención médica digital con sede en Tel Aviv; Syon P. Bhanot, profesor asistente de economía en Swarthmore College; Maureen K. Kimenye y Eunice Mailu del Ministerio de Salud de Kenia; Enos Masini de la Organización Mundial de la Salud; y Philip Owiti de la Unión Internacional contra la Tuberculosis y las Enfermedades Pulmonares. 

Los tratamientos para la tuberculosis suelen durar seis meses y un número considerable de pacientes interrumpe el tratamiento cuando se sienten mejor pero no se han recuperado por completo. Si las personas dejan de tomar medicamentos y recaen, también puede tener efectos nocivos para comunidades más grandes, ya que la tuberculosis es contagiosa. 

Entonces, ¿por qué la gente interrumpe sus tratamientos?

“El estigma, los desafíos del acceso a la atención, los protocolos de tratamiento onerosos y la falta de información, motivación y apoyo dificultan que los pacientes hagan lo correcto y tomen sus medicamentos”, dice Rathauser, quien fundó Keheala en 2014 para intentar crear herramientas para tratar de superar los obstáculos logísticos para la prestación de servicios de salud en el mundo en desarrollo.

Para realizar el estudio, los investigadores se asociaron con 17 clínicas de atención médica en Nairobi, la capital de Kenia, para crear un ensayo aleatorio. Hubo 569 pacientes que participaron en la intervención y 535 pacientes en el grupo de control que no utilizaron el programa digital móvil. El estudio fue aprobado por las juntas de revisión institucional del Hospital Nacional Kenyatta y la Universidad de Nairobi.

Los investigadores, en colaboración con Keheala, desarrollaron una plataforma de salud para los pacientes con tuberculosis que funciona en “teléfonos con funciones”, que generalmente se limitan a la función de hablar y enviar mensajes de texto, y son relativamente comunes en Kenia en áreas más propensas a brotes de enfermedades contagiosas.

Entre otras cosas, el programa envió mensajes diarios a los pacientes pidiéndoles que verificaran que se estaban apegando a sus rutinas médicas. Si los pacientes no respondían a los mensajes diarios, recibirían mensajes de seguimiento y, en última instancia, llamadas telefónicas de miembros del equipo de investigación que tenían experiencia con el tratamiento de la tuberculosis. La clínica que trata al paciente también será notificada.

De esta manera, explica Yoeli, el programa utilizó dos principios conductuales clave para mejorar las acciones del paciente: tanto “mayor observabilidad” de la adherencia al tratamiento como “eliminar la negación plausible”, es decir, reducir su capacidad para poner excusas para no tomar su medicación.

El programa también proporcionó información sobre la tuberculosis, mensajes de motivación, un “concurso de adherencia” y enfatizó los beneficios para la comunidad de continuar el tratamiento. “En todo momento, tratamos de darle al individuo el mayor crédito posible por su buena acción hacia la comunidad”, agrega Yoeli.

El éxito del experimento, dice Rand, refuerza cuán cruciales pueden ser el comportamiento y la psicología de los pacientes en estas situaciones.

“El incumplimiento de los regímenes de tratamiento es un problema importante en la medicina que conduce a resultados de salud negativos graves”, dice Rand. “Pero, fundamentalmente, el desafío no es médico, es conductual”.

Como resultado, agrega Rand, “este es un espacio donde la ciencia del comportamiento puede jugar un papel importante en la mejora de los resultados de salud. Para mí, lo que es tan emocionante de este artículo es que mostramos cómo una intervención que es tecnológicamente bastante simple tiene un gran impacto positivo porque está diseñada de una manera psicológicamente sofisticada “.

Los investigadores con experiencia global en el campo dicen que los hallazgos son valiosos. Jessica Haberer, profesora asociada de medicina en la Facultad de Medicina de Harvard y directora de investigación de salud global en el Hospital General de Massachusetts, quien leyó el artículo, observa que “el estudio se hizo bien”, y agregó: “El resultado primario muestra una gran promesa para la intervención.” Como ella señala, la tuberculosis causa más muertes en todo el mundo que cualquier otra enfermedad infecciosa (aproximadamente 1,7 millones en 2017) y métodos como el de este experimento podrían reducir los tratamientos incompletos que son una fuente del problema.

Haberer también señala que, aunque el seguimiento a largo plazo de los pacientes con tuberculosis es costoso y difícil, en el futuro, “el impacto de la intervención podría evaluarse mejor mediante un seguimiento a largo plazo”, para saber cuántos pacientes han alcanzó, por ejemplo, 18 meses de supervivencia libre de enfermedad. Dichos datos longitudinales, señala, históricamente han sido “subutilizados” en el área de la investigación de la tuberculosis.

De hecho, como reconocen los investigadores, cualquier estudio puede tener limitaciones. En este caso, también les gustaría ver cómo le va al método en entornos rurales, que pueden presentar desafíos aún mayores para el acceso a la atención médica.

“Una cosa clave que debe mostrar el próximo estudio es que este enfoque funciona no solo en la ciudad de Nairobi, sino para una población más diversa, incluidos los pacientes rurales”, afirma Yoeli.

De hecho, los investigadores se encuentran ahora en medio de un ensayo controlado aleatorio de tres años que amplía el alcance geográfico del experimento y también evalúa su rentabilidad más a fondo. El equipo dice que también le gustaría aplicar el concepto a los programas de tratamiento del VIH en el futuro.

Los investigadores y Keheala recibieron apoyo de Development Innovation Ventures (DIV), un fondo de la Agencia de los Estados Unidos para el Desarrollo Internacional (USAID) que prueba soluciones a los desafíos del desarrollo global a través de una competencia de subvenciones durante todo el año.

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